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USWNT se clasifica para la Copa Mundial 2023, pero la incertidumbre se avecina

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MONTERERY, MÉXICO - 7 DE JULIO: Sophia Smith de los Estados Unidos anota un gol entre Jamaica y los Estados Unidos como parte del Campeonato W de Concacaf 2022 en el Estadio BBVA el 7 de julio de 2022 en Monterrey, México Celebrando con sus compañeros después de su primer meta.  (Foto de Jamie López/Jam Media/Getty Images)

Sophia Smith (izquierda) anota dos goles en la victoria de la USWNT sobre Jamaica en el Campeonato W de CONCACAF 2022. (Foto de Jamie López/Jam Media/Getty Images)

Fue un producto terminado nueve meses antes de que triunfara la Selección Nacional Femenina de EE. UU. de 2019.

Todavía no ha asegurado un lugar en la eventual Copa del Mundo ganadora, pero los 11 jugadores que abrieron una clasificación fácil el 4 de octubre de 2018 estuvieron en el corazón de la victoria el verano siguiente. De los 11, 10 comenzaron la apertura de la Copa del Mundo y 10 comenzaron la final. Se pavonearon dentro y fuera de Francia, se pavonearon en un equipo que una vez estuvo allí, y lo hicieron.

Por otro lado, tres años después, la última versión del USWNT todavía está tratando de resolverse.

Con Megan Rapinoe volando de regreso desde la Casa Blanca el jueves por la noche y la mayoría de las jugadoras principales de 2019 en el banquillo o ausentes, la selección femenina de fútbol de EE. UU. se clasificó cómodamente para la Copa Mundial de 2023. Vencieron a Jamaica 5-0 y abundaron las caras nuevas. Han demostrado el talento que los convertirá en candidatos a la Copa del Mundo (si no favoritos) en Australia y Nueva Zelanda el próximo verano. Tal vez incluso presentaron un nuevo grupo de fanáticos a un grupo de nuevas estrellas: la delantera Sofia Smith, de 21 años, fue la más brillante.

Pero un año después, el USWNT sigue siendo un equipo en transición, potencialmente atrapado entre la eliminación de la vieja guardia y la eliminación de la próxima generación. Alex Morgan está luchando por recuperar su puesto de titular. Rapinoe ha aceptado su nuevo papel como súper suplente. Tobin Heath no parece estar en la imagen, y Kristen Price mira desde fuera de la lista incluso antes de que se rompiera el ligamento cruzado anterior. Sam Mewis y Abby Dahlkemper resultaron heridos. Julie Ertz está embarazada. Crystal Dunn recientemente dio a luz a su primer hijo.

Entonces, con algunos de los mejores jóvenes también fuera de juego, nadie, ni siquiera el entrenador en jefe Vlatko Andonovski, tiene idea de cómo será el USWNT 2023.

Lo único seguro es que se verá diferente. Andonowski llegó a esa conclusión el año pasado, cuando la América anticuada luchaba en los Juegos Olímpicos de Tokio. Se aferra a una medular ya la más veterana del Mundial 2019. Hizo una lista de 18 atletas femeninas de los 17 atletas olímpicos en 2019, con solo una recién llegada. Como dijo la capitana de Canadá, Kristin Sinclair, después de vencer a su rival norteamericana en las semifinales, la USWNT “ha llegado a la mayoría de edad”.

Entonces, después de la gira de despedida de Carli Lloyd, Andonovski revisó la alineación y abrió lo que llamó “el próximo capítulo”. Morgan y Rapinoe cedieron durante unos meses. Andonowski ha usado amistosos y torneos de segundo nivel para combinar a jugadores como Smith, Trinity Rodman y Katarina Macario, la delantera de 22 años nacida en Brasil a principios de 2022 ampliamente considerada como la mejor jugadora estadounidense en este deporte.

En cierto modo, es una fase estándar en el ciclo de vida de una selección nacional, con veteranos esperando recuperar posiciones que los jóvenes no han ocupado. Pero Andonowski admitió en febrero: “Eso no significa que todos estos jugadores que lo han hecho bien en el pasado van a volver aquí por lo que hicieron hace uno o dos años”.

Así comenzó la evolución. Mientras Rapinoe luchaba contra las lesiones, la depresión y los pensamientos de retiro, Macario ganó la Liga de Campeones y Smith y Pugh se dispararon en la NWSL. “Probablemente sean dos de los jugadores más emocionantes de la liga en este momento”, dijo Andonowski sobre el extremo el mes pasado. “Va a ser extremadamente difícil para un jugador ingresar y tomar su posición inicial en este momento”.

Pero luego Macario, que puede desempeñar varios roles ofensivos, se rompió el ligamento cruzado anterior. Morgan, de 33 años, está disfrutando del mejor inicio de temporada del club.

“Veremos cuándo regresan los gatos”, dijo Andonowski esta semana cuando se le preguntó cómo encuentra espacio en la cancha para uno o dos. “Si Alex jugara a su manera, no sé cómo alguien hubiera tomado ese lugar. Si Cat es tan buena como creemos, entonces tendremos que encontrar un lugar para ella en alguna parte”.

Rapinoe, de 37 años, también está de vuelta y todavía puede hacer algo con el balón bajo sus pies que pocas mujeres en el mundo han hecho.

En el mediocampo, Lindsey Horan se ha convertido en lo que Andonovski llama una “verdadera líder”, y Rose Lavelle está tan dinámica como siempre a su lado. Pero se desconoce la composición exacta del trío ideal en el centro del campo, que Eltz podría no jugar hasta la próxima temporada. Andy Sullivan es actualmente el centrocampista titular de primera elección. Sam Mewis, su hermana Kristie y Ashley Sanchez brindan más ventajas individuales pero obligan a un jugador ofensivo a adoptar un rol más defensivo.

En la parte trasera, la futura central Tierna Davidson también se rompió el ligamento cruzado anterior esta primavera. Becky Sauerbrunn, un pilar de todos, tendrá 38 años cuando comience la Copa del Mundo el próximo año. Dahlkemper tuvo una actuación decepcionante en los Juegos Olímpicos, mientras que tanto Alana Cook como Naomi Girma estuvieron relativamente poco probadas.

Incluso detrás de ellos, el puesto de arquero titular parece estar disponible: la veterana de 2019 Alyssa Naeher y Casey Murphy, de 26 años, son las mejores jugadoras.

La incertidumbre está en todas partes. La primera de estas tareas reales será la clasificación para los Juegos Olímpicos de 2024. Se necesita un 1er lugar en este Campeonato W de CONCACAF. Incluso con una derrota en la final, posiblemente ante Canadá, Estados Unidos estará en los playoffs en septiembre de 2023.

Entonces, comenzará la escala de la misión más grandiosa. Las preguntas tendrán que empezar a convertirse en respuestas. Porque la dos veces campeona mundial defensora del fútbol femenino no es en modo alguno un producto maduro y perfecto.

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